COVID-19 conducirá a un hambre “catastrófica”

Por Isaac Chotine en The New Yorker

Cada año, casi mil millones de personas padecen alguna forma de hambre, provocada por la guerra o el cambio climático o simplemente por la falta de medios. Pero ahora, según las Naciones Unidas, el número de personas clasificadas como con inseguridad alimentaria aguda, un nivel de hambre en el que la incapacidad de una persona para consumir alimentos adecuados pone en peligro su vida o sustento, podría aumentar de más de ciento treinta millones a casi trescientos millones, debido a la pandemia de coronavirus, que ha paralizado las economías mundiales y las cadenas de suministro. Y esta estimación ni siquiera comienza a dirigirse a los millones de personas cuyos medios para lograr una vida digna se han evaporado.

Recientemente hablé por teléfono con Arif Husain, economista jefe y director de investigación, evaluación y monitoreo del Programa Mundial de Alimentos de las Naciones Unidas, que rastrea el hambre en todo el mundo y entrega alimentos a las personas más necesitadas en más de ochenta países. Durante nuestra conversación, que ha sido editada por su extensión y claridad, discutimos qué deberían hacer los países para aliviar la crisis que se avecina, las diferentes causas del hambre y el hambre, y por qué el coronavirus representa una amenaza diferente a cualquier otra.

Miembros de la Agencia de Obras Públicas y Socorro de las Naciones Unidas.
“Tenemos amplias reservas mundiales de alimentos para alimentar a todos”, dice Arif Husain, del Programa Mundial de Alimentos. “El problema es el movimiento de esas mercancías”. Fuente Fotografía de Ali Jadallah / Agencia Anadolu / Getty

¿Es este un problema, principalmente, de personas que pierden el acceso a sus trabajos y sus medios para pagar los alimentos, o es un problema de las cadenas de suministro mundiales? ¿Hasta qué punto puedes separar esas dos cosas?

Lo que debemos entender es que el hambre en el mundo no ha sido una imagen bonita en los últimos cuatro años. Medimos el hambre de dos maneras. Una es lo que llamamos hambre crónica, lo que significa que, independientemente de las circunstancias de las personas, se acuestan con hambre; Es normal para ellos. Y ese número, hace cuatro años, en 2016, era setecientos noventa y seis millones. A fines de 2019, ese número era de ochocientos veintiuno millones. Ese es un número.

La segunda cosa que siempre vemos es lo que llamamos hambre aguda, lo que significa que las personas estaban bien, pero luego sucedió algo y, por eso, están en problemas y tienen hambre. Y ese número, en 2016, fue de ochenta millones. A finales de 2019, ese número era ciento treinta y cinco millones. Eso es casi un setenta por ciento de aumento. Lo primero que la gente tiene que darse cuenta es que, para empezar, esta era una mala situación.

Antes de continuar, ¿hay alguna teoría o teorías de por qué los últimos cuatro años han sido particularmente malos?

La primera teoría es guerras y conflictos. Piense en Yemen, Siria, noreste de Nigeria, Burkina Faso, Sudán del Sur. Con mucho, la razón más importante de este hambre, pobreza y miseria es la guerra. El segundo son los choques climáticos: huracanes a gran escala, sequías, ese tipo de cosas. El tercero es la inestabilidad económica: devaluaciones de las monedas, alta deuda, todo eso. Y luego, el cuarto, que es el más grande, es que nunca hay solo uno, siempre es una combinación de estos tres, lo que pone a millones y millones de personas en la miseria. Entonces, la razón por la que estamos donde estamos, en términos de pobreza global y hambre global, son estas tres cosas. Pero luego viene covid-19. Entonces, esto está haciendo que una situación ya muy mala sea catastróficamente mala. Y lo que estamos proyectando, mientras hablamos, es que habrá ciento treinta millones de personas adicionales que tendrán mucha hambre en 2020.

Lo dividiré en personas y en países. Piense en países que dependen en gran medida del turismo, las remesas o las exportaciones de materias primas como el petróleo, como el cobre, cosas por el estilo. Estos países están en problemas mientras hablamos. Y, obviamente, no hace falta decir que estoy hablando de países de bajos y medianos ingresos. Y, dentro de estos países, piense en las personas que trabajan en el sector informal: ese es el sector de servicios, el sector manufacturero. Piense en la industria de la confección en Bangladesh, por ejemplo. Piense en la industria minera en Zambia. Las personas en estos sectores generalmente ya viven de la mano a la boca: si no trabajan, no comen, sus familias no comen. Ahora, de repente, tienen una situación en la que no solo están lidiando con pérdidas de turismo y cosas por el estilo, sino también bloqueos. Entonces, la combinación de estas dos cosas significa que su poder adquisitivo desaparece muy, muy rápidamente. Y ese es el lado “de las personas” de esta crisis.

Lo que también estamos viendo es que hay alrededor de treinta millones de personas en este mundo que están atrapadas en zonas de guerra. Piensa en lugares como Yemen, como Siria. Y estas personas están estancadas, y dependen casi por completo de la asistencia humanitaria. Entonces, si, por alguna razón, no podemos llegar a ellos, ya sea que no tenemos suficiente dinero o porque las cadenas de suministro no funcionan, pagarán el precio final, con o sin enfermedad.

Puede parecer intuitivo que las hambrunas son causadas por la escasez total de alimentos, pero una gran cantidad de trabajo académico, realizado por Amartya Sen y otros, muestra que ese no es el caso a menudo. Parece que, en los casos de los que está hablando, esa idea también se aplica.

Si absolutamente. No se trata de la disponibilidad de alimentos. Es el acceso a los alimentos, ya sea físico o económico. Y eso es absolutamente cierto en este escenario. En este momento, tenemos amplias reservas mundiales de alimentos para alimentar a todos. El problema es el movimiento de esas mercancías. El problema es cómo podemos llevar la comida desde donde se produce hasta donde se necesita. Y, en el mundo humanitario, el problema es: ¿Tenemos suficientes recursos financieros para hacerlo realmente? Es por eso que lo que le digo a la gente es que las cadenas de suministro comerciales deben funcionar, porque esas son las líneas de vida económicas del mundo. Si las cadenas de suministro comerciales no funcionan, por alguna razón, las cadenas de suministro humanitarias tampoco funcionarán. Período.

Permítame preguntarle sobre eso, porque obviamente estas cadenas de suministro comerciales no se han cerrado en este momento porque la gente es codiciosa, está acaparando alimentos o es egoísta. Están siendo clausurados porque no queremos que las personas se enfermen, y se supone que todos debemos refugiarnos en casa, excepto los trabajadores esenciales. Y, aun así, las cosas llevan más tiempo ahora. Entonces, ¿la pandemia expone problemas fundamentales con la cadena de suministro, o hay una mejor manera en que deberíamos pensar en llevar alimentos a las personas?

Básicamente se trata de tratar las cadenas de suministro como servicios esenciales. Esto también es muy, muy similar a un argumento para los bloqueos, porque puedes decir: “Oh, quieres poner a las personas en bloqueos. ¿Eso es algo bueno?” Sí, es algo bueno, pero solo si los gobiernos pueden ayudarlos durante los bloqueos. Estas dos cosas van de la mano. Si va a hacer bloqueos, entonces debe asegurarse de poder ayudar a las personas que están en los bloqueos, para que no tengan que tomar estas decisiones difíciles, para verse a sí mismos y a sus hijos muriendo de hambre en el bloqueo o para tratar de salir y ganarse la vida.

Lo mismo en el lado comercial. Al tomar todas las precauciones, debemos asegurarnos de que las mercancías y los productos se muevan del punto A al punto B. Entonces, si, por ejemplo, las aerolíneas no están trabajando, entonces la gente no se está moviendo, y tampoco lo está la carga, como era moviéndose antes. Cuando observa los envíos, los barcos pueden estar moviéndose, pero se mueven más lentamente. ¿Por qué? Porque es una cuarentena, o por la escasez de mano de obra en diferentes puertos. Por lo tanto, los gobiernos deben unirse y básicamente decir que las cadenas de suministro se crearán de una manera que asegure que los productos básicos esenciales se muevan del punto A al punto B. Esa es una cosa.

Lo segundo es crear políticas. Seguiré diciendo esto: cosas como prohibiciones a la exportación, cosas como subsidios a las importaciones: experiencia tras experiencia ha demostrado que son contraproducentes y siempre son contraproducentes. Y, en el mundo interconectado, nunca es una buena política matar de hambre a tu vecino, porque dependes de ellos. Si no fuera por la comida, dependes de ellos para otra cosa. ¿Y por qué es tan importante ahora? Es porque lo último que desea hacer es aumentar artificialmente los precios de las cosas, porque eso desencadena la compra de pánico y todo eso. Y aunque su poder adquisitivo está tan suprimido, debido a la pérdida de millones y millones de empleos, los países ni siquiera deberían pensarlo. Entonces, en el mundo global en este momento, necesitamos políticas coordinadas. Y, si tenemos eso, minimizamos parte de este dolor.

La otra cosa que también es críticamente importante son los centros agrícolas en África. Deben ser vistos como servicios esenciales. Si los agricultores no pueden ir a sus campos a cosechar o plantar sus cultivos, o si las semillas o los fertilizantes no entran, lo que eso significa es que, si bien ahora tenemos suficientes reservas de alimentos, si nuestra producción se ve afectada por el año que viene creará una escasez real. Necesitamos asegurarnos de que la producción agrícola no se vea afectada.

¿Qué pasa en términos de simplemente dar más dinero? ¿Es necesario también, o los problemas en este momento están más relacionados con hacer que las cadenas de suministro que funcionan funcionen bien?

En los Estados Unidos, el paquete de primeros auxilios superó los dos billones de dólares. También debe crear un espacio fiscal similar en los países más pobres, para que puedan implementar sus propias redes de seguridad para ayudar a las personas que no tienen trabajo o que están encerradas. Y, si ellos mismos no tienen ese espacio fiscal, creo que es nuestra responsabilidad como comunidad global —de instituciones financieras internacionales, como el Banco Mundial, como el FMI— otorgar préstamos en condiciones favorables para asegurarnos de que estos países pobres son capaces de ampliar sus programas de redes de seguridad. Incluso los préstamos concesionales funcionarán.

En este momento, solo mira a Europa. Nos estamos moviendo hacia el verano, hemos pasado por los bloqueos y las cosas están empezando a mejorar. Pero luego tienes el hemisferio sur, donde se acerca el invierno, donde se acerca la temporada de gripe. Estoy muy, muy preocupado por el sur de África. ¿Por qué? Porque hay pobreza extrema, desnutrición extrema, para empezar, e infraestructura de salud pobre, pobre y pobre. Ya hay antecedentes de VIH, sida y TB, y han pasado por múltiples desastres climáticos. Ahora obtienes covid -19 además de eso, ¿qué crees que va a pasar?

Quiero dar un paso atrás y preguntarle sobre la historia del Programa Mundial de Alimentos y su mandato.

El Programa Mundial de Alimentos es como la compañía de seguros contra el hambre, para los más pobres de los pobres. Estamos totalmente financiados voluntariamente, y nuestros mayores donantes son los gobiernos. Estados Unidos es nuestro mayor donante: el año pasado nos dieron unos 3.400 millones de dólares. Todos juntos, ayudamos a casi cien millones de personas cada año, y esa asistencia es asistencia en especie, lo que significa en realidad dar alimentos y también asistencia en efectivo. Eso también incluye comidas escolares para unos dieciocho millones de niños, y dar asistencia nutricional a las madres y sus hijos pequeños. Y el año pasado lo que gastamos fue 8.300 millones de dólares. Como dije, de eso, alrededor de 3.400 millones eran de los Estados Unidos.

Vemos que se cierran fronteras en todo el mundo. ¿Le preocupa que los países empiecen a ver el hambre y todos estos otros temas como asuntos internos?

Sí, por supuesto. Es por eso que grito tanto como puedo sobre esto: que matar de hambre a tu vecino nunca es una buena política. La solución real es cuando las pruebas y el tratamiento asequibles están disponibles para todos. Pero, hasta ese momento, debemos asegurarnos de que estamos salvando la vida de las personas y que estamos salvando los medios de vida de las personas. Entonces, si comienza a cerrar fronteras, obviamente interrumpirá las cadenas de suministro. Perderá más vidas, y tendrá un costo mayor, y ese costo no es solo para una nación, sino que será en todo el mundo.

¿Hay algún aspecto del coronavirus y tu trabajo que no hayamos mencionado que creas que es interesante, notable o único?

Si. Hemos pasado por crisis mundiales antes, como la crisis de alimentos y combustible de 2008, o la crisis financiera, entonces, ¿qué tiene de especial esta? Y la respuesta es que, en general, hasta ahora, hemos lidiado con una crisis del lado de la demanda, como una recesión, o una crisis del lado de la oferta, como una sequía. Pero lo único de este es que son ambos. Es una crisis del lado de la demanda y una crisis del lado de la oferta al mismo tiempo, y tiene una escala global.

Y lo que realmente lo hace sin precedentes e inexplorado es el movimiento de la cadena de suministro. Nunca en mi vida hemos estado en un lugar donde, debido a la conmoción mundial, el movimiento de mercancías se detuvo. Incluso en la Segunda Guerra Mundial, las cosas aún se movían. Éste está deteniendo o retrasando el flujo regular de mercancías, lo que significa que lo que se produce en un lugar no puede llegar a donde se necesita. Y, conectado con lo que Sen ha escrito, las hambrunas ocurren debido al acceso, ya sea acceso físico o económico. Y en este momento, covid -19 está afectando tanto el acceso físico como el acceso económico, lo que significa la pérdida de empleos. Entonces, sí, no tiene precedentes, es inexplorado, y tenemos que unirnos para salir de esto. Ese es el mensaje principal que la gente tiene que escuchar alto y claro.

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