Cómo la pandemia cambió nuestra percepción del tiempo

Por Philip Gable, Profesor Asociado de Psicología, Universidad de Delaware, para The Conversation

Piense en la vida antes de las órdenes de quedarse en casa. ¿Se siente como si fuera ayer? ¿O parece que fue hace siglos, como una era lejana?

Por supuesto, el tiempo es preciso. La Tierra tarda 23.9 horas en hacer una rotación sobre su eje. Pero no es así como experimentamos el tiempo. En cambio, internamente, a menudo es algo que sentimos o sentimos, en lugar de medirlo objetivamente.

Resulta que nuestro estado emocional tiende a jugar un papel importante en nuestra percepción del tiempo, una dinámica que he estudiado durante 10 años. Mucha investigación ha demostrado que, en relación con un estado emocional negativo, uno positivo hace que el tiempo parezca pasar más rápido.

En los primeros días de la pandemia, cuando se hizo evidente que el virus afectaría nuestras vidas cotidianas, no fue difícil suponer que las próximas semanas y meses serían una montaña rusa emocional.

Gracias a una subvención de la National Science Foundation, mi equipo y yo desarrollamos una aplicación para teléfonos inteligentes para documentar las emociones, percepciones y comportamientos de los estadounidenses durante la pandemia cada mes. Hemos podido rastrear hasta qué punto los relojes internos de los estadounidenses se volvieron locos, y explorar por qué esto podría haber sucedido.

La turbulencia del tiempo

Hay verdad en el aforismo “el tiempo vuela cuando te diviertes”. Por otro lado, lo contrario parece ocurrir cuando estamos asustados, tristes o ansiosos. Por ejemplo, las personas a menudo comentan cómo los accidentes automovilísticos o los accidentes parecen ocurrir en cámara lenta.

¿Por qué pasó esto?

La emoción y la motivación están entrelazadas. La emoción nos obliga a actuar de ciertas maneras, ya sea sumergiéndonos en un proyecto cuando estamos emocionados o escondiéndonos cuando estamos aterrorizados. El primero se llama “motivación de enfoque”, mientras que el segundo se llama “motivación de evitación”.

Mi equipo y yo hemos podido mostrar cómo la motivación del enfoque hace que nuestro sentido del tiempo se acelere, pero la motivación de evitación hace que disminuya. Mientras más motivación sentimos en cualquier dirección, más pronunciado es el cambio en nuestra percepción del tiempo.

Esto sucede por una razón. Cuando estamos motivados para hacer algo, tenemos un objetivo en mente, ya sea terminar un rompecabezas o evadir un automóvil que se apaga en rojo.

La aceleración o la desaceleración del tiempo pueden ayudarnos a lograr estos objetivos. Cuando el tiempo pasa más rápido, es más fácil perseguir una meta por un período de tiempo más largo. Piensa en un pasatiempo que disfrutes y en cómo el tiempo pasa más rápido cuando estás comprometido con él.

Por el contrario, cuando se activa la motivación de evitación, el tiempo se ralentiza para evitar que nos demoremos en situaciones potencialmente dañinas. Si parece que el tiempo se está agotando cuando estás asustado o disgustado, actuarás más rápido para librarte del peligro.

Nuestros relojes de pandemia

Es esta situación de evitación en la que muchos de nosotros nos encontramos al comienzo de la pandemia. Había una amenaza que queríamos evadir, pero como no podíamos verla, nos quedamos tratando de evitar una variedad de situaciones potencialmente dañinas. Debido a que estas incluían actividades rutinarias como ir de compras y hacer ejercicio, nuestra motivación de evitación se activaba constantemente.

Si sintió que el tiempo se ralentizaba durante los primeros días de la pandemia, no estaba solo.

En abril, preguntamos a 1,000 estadounidenses cómo parecía pasar el tiempo durante marzo. Aproximadamente la mitad dijo que se sentía arrastrado por el tiempo y una cuarta parte indicó que el tiempo pasó más rápido de lo normal. El trimestre restante informó que no experimentaron un cambio en el paso del tiempo.

Si el tiempo se ralentizó o se aceleró estuvo más relacionado con las emociones de las personas. Los que informaron que estaban más nerviosos o estresados ​​también indicaron que el tiempo pasaba más lentamente, mientras que los que se sentían felices o contentos tendían a experimentar que el tiempo pasaba más rápido.

Nuestros hallazgos también revelaron que las personas que tendían a experimentar la desaceleración del tiempo practicaban el distanciamiento social con mayor frecuencia. Entonces, si bien la desaceleración del tiempo podría ser un efecto secundario desagradable de ansiedad y evitación, los comportamientos terminaron beneficiando a la sociedad.

En abril, aproximadamente el 10% de nuestra muestra pasó de sentir que el tiempo se arrastraba a sentir que el tiempo voló. Más personas se sentían relajadas y tranquilas, y curiosamente, fueron estos sentimientos positivos, junto con la percepción del tiempo volando, los que predijeron si las personas se involucrarían en el distanciamiento social. Por lo tanto, es posible que el estado de ánimo mejorado de las personas y el cambio en su percepción del tiempo motivaran su disposición a la distancia social.

Aún así, hubo una gran parte que sintió, y probablemente todavía siente, que el tiempo se está arrastrando.

Afortunadamente, si te sientes así, puedes hacer algo al respecto. El ejercicio, los pasatiempos y una rutina ayudan a acelerar su percepción del tiempo. Claro, puede que no “pase volando”, pero su ritmo podría acelerarse lo suficiente como para hacerte sentir un poco mejor.

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